TOEFL

Club-MBA 2.0: live!

Quizá recordéis el artículo que escribí el 1 de febrero a raíz del segundo aniversario de Club-MBA: Club-MBA cumple dos años: pasado, presente y futuro. En ese artículo comenté que estábamos estudiando apostar fuerte por la web, de cara a asegurar su sostenibilidad e incluso fijar metas mucho más ambiciosas contemplando vías para generar ingresos. Pues bien, desde ese día Rocío y yo hemos estado trabajando día y noche en una nueva sección de la web que esta semana, por fin, hemos lanzado: Servicios Club-MBA, que es un subdominio de la web principal www.club-mba.com.

El lanzamiento de esta nueva sección es un grandísimo paso adelante para la web. Además, estamos convencidos de que vamos a crear mucho valor entre los usuarios de la web, e incluso entre estudiantes actuales MBA, ya que muchos de los servicios serán realizados por ellos.

Trabajando de día ...

Trabajando de día …

working_night

y de noche.

Estos últimos meses están siendo duros por las mil horas que le estamos metiendo al proyecto y por los sacrificios que hemos tenido que hacer en nuestra vida MBA, pero está siendo una experiencia brutal y que era ahora o nunca. Para que os hagáis una idea, solo en esta semana, por ejemplo, le habremos metido fácilmente 50 horas de trabajo a la web, y eso que el trabajo de desarrollar la web ya estaba hecho. Entre otras muchas cosas, hemos tenido más de cinco reuniones para llegar a acuerdos con empresas y gente que realizará los servicios que ofrecemos.

La verdad es que estamos aplicando mucho de lo aprendido en el MBA para un proyecto que nos ilusiona a más no poder. Además, hemos hecho una gran reorganización en el equipo de la web, que ya cuenta con más 30 personas. Hemos asignado nuevos roles con responsabilidad, que nos ayudarán en el día a día.

¿Qué servicios ofrecemos u ofreceremos en la nueva sección?

A principios de enero hicimos una encuesta a todos los usuarios de Club-MBA. En ella, preguntamos si estarían interesados en que la web ofreciera diversos servicios de pago. Más del 90% de la gente se mostró interesada o muy interesada en que lo hiciésemos. Así que nos pusimos manos a la obra. A continuación hago un resumen de los servicios que ya ofrecemos o que ofreceremos próximamente.

Por un lado, ofrecemos descargas de documentos:

  • Descarga de ensayos de estudiantes admitidos: los usuarios pueden ya comprar ensayos de estudiantes que fueron admitidos en varias escuelas (en no mucho tiempo tendremos ensayos de todas). El leer ensayos de gente que “lo consiguió” sirve como referencia para saber el nivel que uno debe mostrar en los ensayos, y puede hacer que algunos no tengan necesidad de contratar a un consultor de admisiones. La idea viene porque recuerdo muy bien el momento en el que me enfrentaba a la famosa presentación de la solicitud de admisión de Booth, y realmente no tenía ni idea de lo que hacer ni de lo que se esperaba de mi. Me hubiera venido genial el tener un par de ejemplos. Además también creamos valor entre los autores de los ensayos ya que éstos se llevan un porcentaje de cada descarga. Aquellos que hoy compran ensayos, muy probablemente serán los que vendan los suyos el año que viene.
  • Descarga de cartas de recomendación: los usuarios podrán comprar cartas de recomendación de estudiantes admitidos. Puede servir tanto para los recomendadores (para ver qué nivel es adecuado o cuánto hay que escribir), como para los propios candidatos, que deben hacer entender a los recomendadores lo que se espera de ellos.
  • Descarga de otros documentos:  plantillas TOEFL (muy útiles para preparar el examen), plantillas de CV estilo americano, frameworks de consultoría para preparar las entrevistas de empresas tipo McKinsey, y otros.

También vamos a ofrecer servicios como:

  • Traducción jurada de documentos: nos hemos puesto de acuerdo con un intérprete jurado oficial para que ofrezca servicios de traducción. Traducirá lo típico que los candidatos necesitan: traducción de títulos y expedientes académicos.
  • Consultoría de admisión o “Coaching MBA”: Aún no está cerrado, pero estamos teniendo muchas reuniones con los grandes del sector en Estados Unidos. Con una de estas empresas estamos muy cerca de llegar a un acuerdo. Lo más curioso del asunto es que no fuimos nosotros los que les encontramos sino ellos a nosotros. Están en proceso de abrir el mercado hispanohablante y tenían referencias de nuestra web como la líder de este mercado :). El caso es que nos reunimos con el fundador de la empresa la semana pasada y estamos muy cerca de llegar a un acuerdo con ellos, que pueda ser interesante tanto para nosotros como sobre todo para los usuarios de la web.
  • Revisión de currículums: Ofreceremos servicios de revisión de CV para solicitudes de admisión o de trabajo. Esto muy probablemente lo haremos a través de estudiantes MBA de segundo año o recién graduados MBA. En las escuelas (al menos en Booth), los estudiantes de segundo año hacemos esta labor durante el año ayudando a los de primero a que construyan un buen CV para el recruiting. Es gente que sabe muy bien qué tipo de CVs funcionan en las solicitudes de las escuelas de negocio (y en la búsqueda empleo). Además, también crearemos valor a los estudiantes MBA, que podrán tener ingresos durante el programa, ayudando a los futuros estudiantes. Vamos, que un match es perfecto.
  • Preparación de entrevistas de admisión: El mismo modelo que la revisión de CV. Estudiantes MBA actuales harán mock interviews por Skype de sus escuelas a los candidatos. ¿Quién mejor que ellos saben cómo son las entrevistas?
  • Preparación de entrevistas de tipo caso: Muy parecido a lo anterior. Estudiantes MBA que hayan trabajado en consultoría antes del MBA o durante las prácticas de verano, y que tengan experiencia haciendo casos a otros, harán mock interviews por Skype a gente que esté preparando entrevistas de consultoría (o de otras empresas que hagan entrevistas tipo caso). Lo normal es que la gente que hemos pasado por el proceso de selección de una consultora, sepamos hacer muy bien este tipo de entrevistas de prueba, tanto la parte fit como la de casos. Y además, tenemos experiencia. Yo este año quizá he hecho unas 20 entrevistas de prueba a compañeros de Booth.
  • Cursos GMAT, TOEFL, etc.: Estamos en proceso de ponernos de acuerdo con profesores de GMAT para que ofrezcan sus cursos en nuestra web, ya sean online o presenciales.
  • Seguros médicos: Estamos muy cerca de llegar a un acuerdo con una aseguradora para que nos haga precio de grupo a todos los usuarios de Club-MBA que busquen un seguro médico para su estancia en el extranjero. Este tema puede marcar un antes y un después entre los estudiantes ya que normalmente las universidades destino exigen contratar sus propios seguros médicos (que suelen rondar los $3.000 anuales), o contratar uno que cubra lo mismo o más que el suyo. El seguro que espero podamos ofrecer en la web costará menos de la cuarta parte del seguro de las universidades, y cubre aún más cosas. Vamos, que sería un ahorro muy grande. Este seguro es el que he usado yo durante mi MBA, al igual que muchos compañeros europeos de Booth.

¿Next steps?

Acabar de cerrar todas las negociaciones, acabar de implementar ciertas funcionalidades en la web de servicios, acabar de organizar todo para asegurar la sostenibilidad una vez empiece a trabajar en McKinsey, y también darle una vuelta a la web de Club-MBA, que necesita un cambio para afrontar esta nueva etapa: Club-MBA 2.0 :).

A todo esto, en dos semanas nos graduamos y seremos oficialmente MBAs de Booth!

Club-MBA cumple dos años: pasado, presente y futuro

El pasado 29 de enero la comunidad Club-MBA cumplió dos años. Recuerdo bien aquel 29 de enero de 2011 cuando compré el dominio club-mba.com. Estaba con Rocío, mi mujer y cofundadora, en nuestro apartamento de Hong Kong, donde vivíamos en ese momento. Después de pasar un año preparando solicitudes de admisión a programas MBA, habíamos conseguido la ansiada admisión en varias escuelas de negocios. Nos encontrábamos en el momento ideal para ponernos manos a la obra.

En esta larga entrada hago un repaso de estos dos años. Comenzaré hablando de los comienzos de la web, luego hablaré sobre la situación actual (incluyendo información sobre número de visitas), y acabaré con algunas reflexiones sobre el futuro y oportunidades de negocio que surgen.

El pasado

La idea

Una de las cosas que me chocó cuando empecé a investigar sobre escuelas y programas MBA, fue la poca información que había en español sobre este tema. No había ninguna web especializada (las pocas que existían estaban “muertas”), y en los periódicos en contadas ocasiones se hablaba de escuelas de negocios, y cuando se hacía, estaban escritas por gente que poco o nada sabía del tema.

Desde meses antes llevaba con la idea en la cabeza de crear un “GMATClub” en español. (GMATClub es una web estadounidense muy famosa sobre MBAs). Llevaba meses pasándome por el foro de dicha web, siendo un miembro bastante activo del mismo.

Desde hace tiempo tenía ganas de crear algo y me dije, por qué no?

Los primeros pasos

El primer día lo recuerdo bien. Conseguir un dominio decente no fue tarea fácil. Aún recuerdo bien el mosqueo que tenía porque clubmba.com no estaba libre y habíamos tenido que añadirle un guión. Tardé semanas en dejar de fijarme en el guión cada vez que ponía la dirección en el navegador. Otro tema complicado fue el logo. Aún guardo decenas de bocetos en mi disco duro. Queríamos algo sencillo, con un par de colores máximo. Nos costó mucho decidirnos.

Los primeros pasos de Club-MBA estuvieron muy influenciados por GMATClub. Lo primero que hicimos fue crear un foro phpbb. Una vez conseguimos que funcionase, nos pasamos un mes y medio introduciendo contenido a mansalva. Si queríamos que la web creciera, necesitábamos que cuando los visitantes llegasen tuvieran algo que leer que les pudiera interesar. Así que nos pusimos a escribir guías de admisión a un top MBA, GMAT, TOEFL, becas de posgrado, guías sobre becas para trabajar fuera, rankings, etc. Así como unas 30 guías. Buena parte de lo que aún está colgado en la web fueron obra de ese primer mes.

Mejor no os cuento cómo conseguimos nuestras primeras visitas, pero ya os puedo decir que no nos faltó imaginación. Aparecer en Google nos costó alrededor de un mes, y debimos aparecer en la página 100 o así. Para que os hagáis una idea, durante los primeros 6-10 meses, las visitas que venían de Google eran contadas. Ahora mismo, casi el 80% de ellas vienen de este buscador. Todavía hoy si pones “MBA” en el Google.es, la web no sale en la primera página. La verdad es que Google no deja de sorprenderme, alguna de la webs que salen antes no consiguen ni un 10% de nuestras visitas. Pero bueno, en el fondo significa que aún tenemos mucho margen de mejora. El día que Google nos trate mejor, probablemente conseguiremos generar muchas más visitas.

Al principio, lo más complicado con diferencia fue mantener vivo el foro. Yo ya sabía que los foros eran (son) muy complicados de hacer triunfar. Necesitan de una gran base de usuarios registrados y que éstos lo visiten a menudo para que coja tracción. Como pase una semana y no haya nuevos mensajes, la gente deja de visitarlo. Y desgraciadamente, el 99% de la gente que visita los foros solo lo hace para leer, y ni siquiera se registra. Si no hay actividad, la gente piensa que es un foro “muerto” y no vuelve. En cambio, si un foro coge tracción, es puro network effect, y puede llegar un día que explote, como le pasó al foro español forocoches, uno de los mayores foros del mundo.

Durante esa época, fui conociendo otras webs que habían intentado hacer lo mismo que intentábamos nosotros, y que se la habían pegado. De hecho, recuerdo como si fuera ayer  la entrevista final de unas becas de posgrado famosas en España, en la que surgió el tema de Club-MBA (tenía 2 meses de vida), y los entrevistadores me decían cosas tipo “Eso ya lo han intentado muchos otros, y todas las webs fracasaron al año”. Desgraciadamente no conseguí convencerles de que acabaría funcionando, ni tampoco para que me dieran la beca …

Al principio había como 100 visitas como máximo, y muchas eran nuestras. Con el tiempo empezó a llegar gente y, algunos, volvían. El foro fue cogiendo tracción, aunque muy lentamente. De hecho, hasta hace pocos meses, si dejaba de pasarme por el foro una semana, se quedaba bastante muerto. Dependía completamente de que tanto yo como dos o tres personas más escribieran. Ahora ya no es el caso y aunque aún no se pueda cantar victoria, ya hay bastantes usuarios que contestan a preguntas y que crean actividad. Es decir, ya no solo hay usuarios que preguntan cosas, sino también una base de usuarios que también aportan. Es fundamental en un foro que haya gente que no solo “reciba”, sino que también “dé”.

El equipo y la creación de la web

Otra de las claves de que haya funcionado ha sido el gran equipo que hemos ido formando. Al principio, gente como Kike (ktoubes en el foro), Carmen (melkart), Antonio (Hamt), o Javi (Snatch), se enteraron de que habíamos lanzado Club-MBA y fueron de los primeros en llegar y realizaron una labor importante para que el foro estuviera activo.

En el verano de 2011, llegó el momento de crear una web a Club-MBA. Hasta entonces, lo único que teníamos era un foro. Aunque tanto Rocío como yo somos ingenieros informáticos/telecos, desgraciadamente en la universidad nadie nos había enseñado a crear webs, así que tuvimos que aprenderlo a marchas forzadas. Pasamos varias semanas pegándonos con WordPress para finalmente conseguir lanzar una web “decente”, es decir, muy simple pero que cumpla su cometido y que sobre todo que no nos costase un duro. La web suponía muchos desafíos no solo por tener que mantenerla técnicamente. Tenerla significaba que necesitábamos escribir artículos para que tuviera algo de movimiento. Durante los primeros meses, los únicos que escribíamos artículos éramos nosotros, Carmen, Antonio y Javi. Así duramos meses, a trancas y barrancas, con tiempos mejores y tiempos peores. Estaba claro que así no podíamos continuar, así que empezamos a buscar gente a la que le gustase escribir, y que quisiera colaborar en un proyecto como este. Ahí empezó nuestro recruiting de redactores. Con el tiempo fuimos formando un equipo de redactores que en la actualidad cuenta con 15-20 personas, y que confío en que siga creciendo (aprovecho para insertar publicidad :)). Los redactores juegan un papel importante en la web, desde aquí, mil gracias a Adrián, Alejandro, Alfonso, Bernardo, Iván, Javier, Jaime, Juan, Laura, Lluís, María, Natàlia, Pablo, Patricia, Rafa, Salva, … Escribir en la web les aporta reconocimiento en Internet y es una gran actividad “extracurricular”, tan valorada en los procesos de admisión, becas, y en procesos de selección de muchas empresas.

Las visitas fueron mejorando poco a poco, pero de forma lenta. Por fin un día nos decidimos a lanzar cuentas en Twitter y Facebook, lo que nos ayudó a conseguir usuarios fieles. Conseguir seguidores en estas redes sociales no es nada fácil. Nos costó un año o más llegar a 500 seguidores en Twitter y 500 “me gustas” en Facebook. A día de hoy, los 3.000 en Twitter y los 2.000 “me gustas” en Facebook espero que no tarden en caer. El que otras páginas nos mencionaran también nos ayudó a conseguir visitas y también a mejorar posiciones en Google. Fuimos mencionados en Expansión, Cinco Días, BBVA Tech, TodoStartups, y otras webs, y fui entrevistado en JobandTalent. Este tipo de cosas son importantes para que la gente nos conozca.

No todas las iniciativas que hemos lanzado han funcionado. Por ejemplo, el blog de estudiantes nunca ha cogido tracción, ya que los redactores de cada escuela no tienen tiempo para escribir. Tampoco funcionó el subforo “Representantes de escuelas”, unos posts donde representantes de escuelas de negocios respondían dudas a los foreros. Aunque varias escuelas se interesaron al principio, lo cierto es que no teníamos suficiente interés entre nuestros foreros y esos posts acababan por morirse. Por otro lado, también me hubiera gustado que más gente de la que solicita admisión a MBAs cada año compartiera en el foro sus experiencias durante el proceso, como por ejemplo a qué escuelas solicitó admisión, cuáles fueron los resultados, o que nos contasen su experiencia con el GMAT y el TOEFL, etc. Confío en que con el tiempo la gente que nos visita vaya cambiando.

Aunque Club-MBA era en principio estaba muy centrado en “top MBAs”, la idea siempre fue la de crear una web que aunque tenga un “núcleo MBA”, que fuera cuanto más “generalista” mejor. Es decir, un sitio que pueda atraer a gente de 16 hasta 40 años, desde chavales muy jóvenes con inquietudes, ambición, con motivaciones y que necesiten ayuda para elegir carrera universitaria, pasando por estudiantes universitarios que necesiten orientación laboral, o gente 23-30 que esté pensando hacer un posgrado (top o no top, fuera de España o en España), hasta gente con masters y trabajando que busque networking, estudiar un programa ejecutivo, o simplemente le interesen los temas que tratamos. Y luego crear un “ecosistema de intereses” en torno a esto. Es decir, que se traten cosas típicas que puedan interesar a este tipo de gente, como pueden ser emprendedores, economía y empresa, oportunidades de empleo, de formación, etc. y cualquier cosa que se nos vaya ocurriendo. Con este objetivo, fuimos creando secciones sobre Emprendedores, Economía/Empresa, oportunidades fuera, etc. en la web. Desde que hicimos estos cambios, la web ha crecido bastante.

Hoy en día, aunque la mayoría de la gente que nos visita tiene 23 años o más, en el foro cada vez hay más usuarios con 18-22 años, que están estudiando la carrera y buscan orientación sobre qué estudiar o  dónde trabajar. Lo cierto es que a esas edades mucha gente anda perdida, por falta de información en su entorno o falta de gente en las que fijarse o gente que les pueda asesorar o actuar de mentores. Creo que un foro como el de Club-MBA aporta mucho valor a toda esa gente. Ojalá hace 10 años hubiera existido algo como esto, y donde hubiera podido hacer las mil y un preguntas que tenía.

El presente

A día de hoy, la web no para de crecer y ya cuenta con una base constante de visitas. Os pongo unas gráficas, que valen más que mil palabras.

La siguiente gráfica muestra las visitas únicas diarias desde el 29 de enero de 2011 hasta el 29 de enero de 2013. Las únicas no cuentan la gente que nos visita más de una vez al día, y que no so pocos.

visitas

Como veis, estamos rozando las 3.000 visitas únicas diarias, lo que equivaldría a más de un millón al año. Aunque mejor son las páginas visitadas (o impresiones), ya cerca de las 9.000-10.000 diarias:

pageloads

En las curvas, los mínimos son los fines de semanas, mientras que los máximos suelen ser martes, miércoles o jueves. También se pueden apreciar bajones durante las vacaciones (por ejemplo, en Navidad). El primer gráfico lo he generado con Statcounter, mientras que este último es de Google Analytics y solo he puesto el último año porque antes no lo usaba.

El futuro

Muchos me preguntan, y cuando te pongas a trabajar en McKinsey, qué? La verdad es que pienso bastante en este tema. Como sabéis, en junio acabo el MBA y en septiembre empiezo de nuevo a trabajar. Al igual que Rocío. Para ese día, el futuro de la web tiene que estar aclarado, o la web puede irse al traste.

Unas veces pienso en contratar a alguien a partir de este verano para que, a tiempo parcial, pueda ocuparse de las actividades diarias que la web necesita, que son bastantes. Por ejemplo, ocuparse del Facebook/Twitter, revisar y publicar los artículos que los redactores envían, contestar a los emails que nos envían tanto usuarios como agencias de publicidad y escuelas, y muchas otras mini-tareas que surgen a diario. Creo que un estudiante universitario de becario podría ser una gran opción.

Otras veces pienso más a lo grande y pienso que lo que necesita la web es un “Director” que trabaje a tiempo completo en la web. Es decir, alguien que se dedique a impulsar todas las oportunidades de negocio que empiezan a surgir. Hasta ahora, la web ha estado “progresando lentamente”, pero ya hemos llegado a un punto que podríamos empezar a explorar vías para crecer de verdad. Lo que pasa es que encontrar una persona que pudiera trabajar a tiempo completo parece muy complicado. Sobre todo, porque en España no hay cultura de remunerar con acciones de la empresa. Es decir, Club-MBA no hace dinero todavía para pagar un salario decente ni por asomo, por lo que lo único que podríamos ofrecer son acciones más una pequeña cantidad que iría aumentando con el tiempo según se vayan consiguiendo ingresos. Aunque en EEUU esto es lo normal para los comienzos de las startups (si no, difícilmente habría alguna), en España tengo muchas dudas de que se pudiera conseguir una persona que lo aceptase. La cultura es distinta.

Oportunidades de negocio

Durante el primer año ni se nos pasó por la cabeza que esta web pudiera hacer dinero. Con el tiempo, los costes de mantenerla empezaron a subir, y tuvimos que empezar a plantearnos maneras para conseguir que al menos, fuera rentable. Hace unos meses empezamos a insertar publicidad de Google Adense, y desde hace tiempo de vez en cuando ponemos anuncios fijos (banners) de escuelas que quieren publicitarse.

Cerca de graduarme con un MBA e interesado siempre en el mundo de los emprendedores, no niego que estudio vías para crear negocio en la web, y a la vez aportar valor a la gente que nos visita. De hecho, hicimos una encuesta a principios de año a nuestros usuarios, y si algo nos pide la gente es que ofrezcamos servicios como los que estamos pensando ofrecer.

Surgen bastantes opciones. Un opción es implementar un buscador de cursos propio. Ya tenemos más visitas que otras webs “famosas” de buscadores de masters, así que parece una buena vía para explorar. También estamos en vías de ofrecer (o actuar de intermediarios) otros servicios como clases de idiomas, revisión de CVs y de cartas de motivación, Coaching MBA, organización de eventos/conferencias, clases de GMAT/GRE, etc. Y luego si la cosa sigue bien, por qué no quizá montar algún centro físico donde impartir clases y demás. La web, asumiendo que seguirá creciendo mucho, sería la plataforma para conseguir clientes.

Otros objetivos

Otra cosa que me gustaría es cambiar el diseño de la web. Ya hace más de un un año y medio que llevamos con el actual, y me gustaría darle un toque “más profesional”. También confío en incrementar el número de redactores, a los que ojalá algún día podamos profesionalizar y poder remunerarles por artículo escrito.

Bueno, espero que os haya entretenido esta historia sobre los dos primeros años de Club-MBA. Confío en que la web siga su imparable crecimiento y dure muchos años más.

Jaime

The 7 phases of the Business School application

Are you applying to MBA Schools this winter? Read this, I’m sure you will be identified ;).

I’d like to share with you this great summary of what most of us are going through.

This great post is originally written in gmatclub by lepium.

i.Introduction

Let’s say you are 2 or 3 years out of college and the thought of an MBA starts lingering in your mind. Either you’ve heard some stories of former colleagues going for it and are curious about it or you think the name sounds cool.

You can talk to MBA alumni (if you have access to them) to start your research, or maybe to some friends. But this initial conversations can be biased (name 1 alumni who “officially” thinks his/her school sucked and you’ll get a bonus!) for all you know.

So you decide you need some “objective data” to continue your research and you go pick up the latest issue of US news/ B-week, or whichever one is available at newsstands. You browse through their pages and start wondering:

1st phase (the MBA honeymoon)

– Wait, wasn’t Kellogg a cereal brand?
– What’s with the GMAT scores? why 700? over 1000? that’s weird. What’s GMAT btw?
– Ah, finally, I know Yale, I know Harvard, I know Stanford, MIT and UCLA. But where’s Princeton? And Brown?
– I like International Business, so as per these rankings I should better be attending Thunderbird. But why are the starting salaries from there so much lower than from other schools?
– I loved Miami when I visited on spring break. Lemme see what their school’s like.

2nd phase (Delussional optimism)

– I’m a wise person, so GMAT shouldn’t be a problem for me. Maybe I’ll take one of these intensive 1-week courses and go for it! Why would anybody spend months studying? That doesn’t make any sense. I mean it’s high school level math and English for crying out loud. Heck, I can speak English, I’ve taken Calculus classes.

– I’m a clear admit at HBS, plus I’ll get a full scholarship. After all I’ll get a top GMAT, I do speak four languages and have made steady progress at work so far.

3rd phase (Depression while taming the beast)

– GMAT sucks. My friends no longer talk to me. My girlfriend broke up with me and spending 150k for an MBA doesn’t make much sense to me anymore (nor does it make sense to my family, my former friends nor my girlfriend). Do I really, really want to do this? Otherwise I could go back to having a life right now.

– Ok, so I’m headed for a 600 score, if I’m lucky. Let’s see what that would do for me. Hmm, I’d better score at least 650. Wait, 650 ain’t that bad! Oh boy, I’d kill for a 650.

– “So Johnny (an acquaintance of yours), how did your GMAT go?”
Johnny: “Oh man, I’m so depressed. I bombed my 7th attempt. I just can’t get past 550. I’m about giving up”
You: “Crap, Johnny, after all the effort you’ve put into this, I can’t believe what you are telling me. I mean, I’m still a zillion hours away from your study record to date. By the way, I’ll better be heading home and attack those SCs again!”

– (at 4am in the morning on a working day): I suck, I suck, I suck! I can’t believe the silly mistakes I’m making. Sigh, I wish I’d remember more about Statistics…

4th phase (post GMAT preliminary research)

– Ok, so I got a pretty decent GMAT. Now let me write sth and send my app right away so we can finally bring this “I’ll pretend I read your app.” game to an end. Let’s check the instructions.

1st question) What matters most to you an why? [3 to 5 pages]
Hmm. Maybe I’ll leave this one for tomorrow. Or let me brainstorm and write a shortlist:

1st shortlist (prior to any research):
a) Money.
b) Success.
c) Beer.
d) Getting my ticket stamped to land an IB job.

2nd shortlist (after some research):
a) Being mother Theresa.
b) Saving humanity.
c) Saving the environment.
d) “Changing the world”.

– I’ll apply to 147 schools. That way, I’d maximize my chances of getting a scholarship.

– What’s with the letter of recommendation? Should I tell my boss about my plans? It looks like the point of no return to me.

5th phase (applying, AKA the emotional roller-coaster)

[staring at essay#1 version # 84]: This sucks! I can’t believe how boring I sound. I should re-start from scratch!

– I should write about the snooker tournament I won when I was 16. That’d be original, plus I can spin it to show how I used my leadership, analytical and teamwork skills.

– Beh, I can apply in Round 2 as well.

– Crap! my recommenders haven’t even accessed the website yet and it’s only 2 days left! I’ll send them “friendly reminder #27”. No, wait, I sent #26 just 5 minutes ago. Maybe I’ll wait another half hour.

– Wait, was Kellogg’s deadline on the 5th? Or was that MIT? Maybe I should drop Wharton. I can’t make deadlines on the 3rd, 4th, 5th and 7th. OK, I’ll just drop Wharton from my list and have it as “fresh” backup for next year just in case.

– I wish I had applied to more schools in Round 1. Look at all these people getting interviews and admits!

6th phase (post application blues)

– Shoot, I won’t get in anywhere. I mean look at the profiles of applicants! I should retake GMAT. My 700 is not enough. I should aim for 790+.

– Crap! Yale dinged me without interview! Ohmigod! If they did it, ANYONE can do it! THEY COULD ALL DO IT!

– I have an idea! I’ll check which schools have rolling admissions and apply to those. I still have time!

– Suddenly University of Phoenix Online doesn’t sound that bad.

– Why? Why? Why didn’t apply to more backups? Why did I have to shake my interviewer’s hand so firmly? Why didn’t I coach my recommenders more thoroughly? I wonder what they’ve written. Probably nothing good. I wish I had submitted my app. a day earlier, that way I would have looked as a well organized person. I read that Kellogg dings all applicants above 28 years old who haven’t made directors positions. Wait, is that a typo on my MIT essays? That’s one school less, buddy. I’m soo doomed.

7th phase (endless joy)

– Hell yeah! I’ve made it! I’ve been admitted [dream school X] next year! I rule! I can’t wait to get recruited by [dream employer]. When is admitted students weekend?

– 2nd admit! I rule!

– Should I go to [School X] with a 7k scholarship or to [School Y] with a 25 k scholarship?

– Work? What’s work? Ah, right, that thing I’m supposed to be doing daily on weekdays from 9 to 5…

– I wonder whether spending this 150k makes sense after all…

– I’m so gonna get grilled at B-school! What if I mess up? I’d better start brushing up on some skills.

How to improve your TOEFL score?

Hi guys,

Want to improve your Speaking and Writing TOEFL scores?

If you are a Spanish speaker, I suggest you to visit the TOEFL forum at Club MBA.

On the other hand, following my assignation as a new GMATClub moderator, I have been promoting some ideas to help people improve their TOEFL scores in that site too.

1) Conversation partners
The idea is to help people (willing to practice Speaking) to contact other users in the same situation, and then they can meet each other using Skype, MSN, etc. and speak in English, ask each other TOEFL questions, and so on. Trust me, I did it during my preparation and it helped me so much to improve my fluency.

2) Essays correction.
The idea is to post your TOEFL practice essays and other users comment on it, so you can find your errors and improve your writing.

Conversation partners
Essay correction

You can also enjoy for a lot of information about TOEFL, my own templates, courses discounts, and many other things.

Remember, you need to practice a lot if you want to improve your TOEFL score!

TOEFL is done, 109! Undecided about Harvard

Some good news! I’ve scored 109 in TOEFL! Enough for any top business school :). I was very concerned about not getting 104, the required minimum of Chicago Booth.

I’m very happy, this score was my ultimate goal.

The breakdown is:
– Reading: 29/30
– Listening: 29/30
– Speaking: 22/30
– Writing: 29/30

I’m a bit disappointed with the speaking score (worse than my previous attempt in March), as I think I did much better this time. I hope it’s nothing related with the microphone as during the exam I had to change it several times as no one worked fine (remember the story about the exam conditions).

However, I think the score is fair and the breakdown shows the reality of my English level. The speaking is by far the point I should improve from now to the beginning of the MBA. I will concentrate on that once I’m done with the applications.

This score may help me decide to apply to Harvard (its requirement is 109). Honestly Harvard is not my top choice, but well, it’s still Harvard… I will see if the application is easy and doesn’t need too much effort.

TOEFL final attempt

Hi guys,

Today I’ve taken the TOEFL for the second time (the first was in March and I scored 102) and I think I did better than the first one. I expect between 105 and 110, but we never know. I need at least a 104 to apply to Chicago Booth, hopefully I get that!. Harvard seems more difficult (109), tough I’m still thinking about whether I should apply there when I’m not super fan of that school. We’ll see.

Just in case that helps, I’ve worn earplugs all the time and I think it has been the best decision I’ve made, as last time I got distracted in every question.

Thankfully I did that because it was the worst test room, organization, etc I’ve ever seen in my experience doing these kind of exams (TOEFL(2), TOEIC, French exams, GMAT, etc).

There were no separations between desks and we were like 30 guys in a very small room. My elbows were almost touching the guys next to me. I had direct view to the guy in front of me, and the guy next to him, and so on. Half of the headphones didn’t work and while some guys were trying to concentrate in the reading passages, the others were shouting “describe the city you live in, describe the city you live in, DESCRIBE THE CITY YOU LIVE IN!!!” louder and louder. No luck, they didn’t work guys. In fact, they seemed from 1980s. I saw 3 guys doing the exam in CRTs screens that remembered me my old 486 computer.

Honestly, it was like doing the exam in a McDonalds.

And that’s not all, the exam was scheduled to start at 9 AM, and at 8:30 we were already grouped next to the room door, but we were outdoors! you know this is Hong Kong, 32 degrees and 98% humidity. The guy was calling one by one and by the time I entered the room it was 9:30! and I was sweating like if I were in my way to finish a Marathon. And then, the freeze with full power air conditioning.

I decided to put my earplugs, forget about the world and focus on the exam.

Really, what an experience! but no doubt the earplugs saved my exam.

TOEFL retake date

I already made the appointment for the TOEFL retake. I will retake it on August 14th, the first date available in Hong Kong.

To recall you, I scored a 102 in my first TOEFL attempt (March 13th), which is not enough for some top schools. I’m confident that I will score higher next time, as the GMAT preparation should improve my English skills (at least, reading and writing sections).

TOEFL score and University of Chicago BBQ

After two weeks of tense waiting finally I got my score of the TOEFL exam I did on March 13th.

I scored 102. The breakdown is as follows:
– Reading: 27
– Listening: 27
– Speaking: 23
– Writing: 25

I’m going to ask for rescoring on Speaking and Writing sections, as I sincerely think I did better than that (at least on the writing one). In fact, most of the schools ask for a minimum of 104 or 105 in TOEFL, so it seems worth trying.

On the other hand, today I went to the annual University of Chicago BBQ in Hong Kong, organized also with Northwestern (Kellogg), MIT (Sloan) and UPenn (Wharton) universities. It was pretty cool and I met some interesting people.

TOEFL Speaking rubric to scaled score

In this post you will understand how ETS converts rubric scores to scaled scores in the Speaking section.

The Speaking section contains six questions, and each one is scored from 0 to 4 points without decimal values.

For example, you can obtain the following set of results [4,4,3,3,3,3]. Then, they calculate the average of the results (sum of the the six scores divided by number of elements):
(4+4+3+3+3+3) / 6 = 20 / 6 = 3.33
and the outcome (3.33) is converted to a 30 points scale. See the following table:

To learn which are the scoring standards for each question check this link: Speaking standards

TOEFL Writing rubric to scaled score

In this post you will understand how ETS converts rubric scores to scaled scores in the Writing section.

The Writing section contains two questions/essays, and each one is scored from 0.0 to 5.0 points with an interval of 0.5 points. That means that you can score 4.5 or a 4.0 in one of the questions, but you can’t get a 4.25.

For example, lets say you obtain the following set of results: [4.5,4]. Then, they calculate the average (sum of the the two scores divided by number of elements):
(4.5 + 4) /2 = 9.5 / 2 = 4.25
and the outcome (4.25) is converted to a 30 points scale. See the following table:

To learn which are the scoring standards for each question check this link: Writing standards

TOEFL predictions

You might be wondering what happened on the TOEFL exam.

I will receive the official score in about two or three weeks. Anyway, this is what I predict (with +-5 points error):

TOTAL: 101
– Reading: 24
– Listening: 24
– Speaking: 23
– Writing: 30

I’ve performed worse in the two sections I used to do very well and better in the two in which I was less confident.

Actually, the reading was far more complicated than the ones I practiced with. Complex texts along with tricky questions. I didn’t manage well the time and at least in two questions I had to guess the answer (and one of both was worth 3 points), and many others I wasn’t sure about the answer. In addition, the listening difficulty was quite similar to my previous test, but I wasn’t able to maintain the concentration all the time, because of the guys around me were speaking all the time.

The speaking was fine. I mean, not at all perfect, but I didn’t mess up any of the question altogether. I think I did very well two of the questions, other three I answered them regular (I didn’t have time to finish in time one), and one bad (I didn’t get stuck but I didn’t answer the whole question).

Regarding the writing section, I think I did really well. The first essay question was perfect for me: a short passage with a clear idea and reasons to support the idea, and a lecture in where the professor contradicted the whole idea by casting doubts on the reading support ideas. It was something like “there is a new method called Y to do something, and it is better than the old method X because of: 1) something, 2) something, 3) something. Then, in the lecture, the professor discussed the three points giving clear ideas that contradicted the three support points in the reading. Therefore, it was easy to make the relation between lecture and reading, and I was able to write a long essay. The second essay was little more complicated but I also made a good job. I sincerely expect the highest mark (30) in this section, but we’ll see…

I’ll keep you posted whenever I receive the official score.

Willing to turn TOEFL’s page

Sincerely, I haven’t had much time this week to study TOEFL, and I’m also quite tired of doing it. I feel like I need a break…. I want to do the exam as soon as possible, turn the page and forget about it (at least for some time).

During the week, I have been doing some Speaking tests as well as Integrated Tasks of the Writing part (the first essay). 

The exam is held in Kowloon, and it begins at 9 AM. Since I live in Wanchai (Hong Kong island) it’s almost one hour to get in there. In fact, I don’t want to have any unexpected surprise, so two weeks ago we did (my wife and I) the journey to the exam location. Thank goodness we did so, because the place wasn’t so easy to find and we got lost twice.

We took the MTR (HK’s subway) to go there, but we might take a taxi this Saturday. I’m not sure if it is worthy as we need first to get out of the island in MTR and then take the taxi. In addition, lot of people work on Saturdays here in HK, so there is always the traffic risk. 

By the way, my wife is also taking the exam so I won’t be alone :), she is considering applying to an MBA too!

Wish us luck!

TOEFL, one week to go

Yeah! I’m only a week away from my first official step towards my MBA!

I’m pretty excited, even if I’m not convinced I will perform as well as needed. Realistically, I think my score will be ranging from 100 to 105, but it could be worse or better depending if the Gods are with or against me.

Today I did a full mock test and I scored 29/30 in Reading and 28/30 in Listening. The Speaking wasn’t too bad (I score myself 21) and Writing was fairly good (let’s put a 26). My final score would be around 104.

I think everything will be decided whether I do well on the Speaking or not. I can perform well some times, and really bad others. Basically, it will depend on my ability to find out good ideas during preparation time, and also if I don’t say any stupidity or get stuck while talking.

I use to perform better under pressure, but on the other hand I’m easily distracted, what can be a decisive thing during the Speaking section, as I will have plenty of people around me speaking aloud.

Anyway, during last weeks of preparation I’ve realized that I can improve much more from now until MBA application date, so I won’t be too sad if I don’t get my desired score. In fact, I don’t mind too much having to retake the exam again before or after summer, but always after GMAT, my next target.

I consider essential to have very strong English at MBA entry time, so I will continue studying it no matters what happen next Saturday.

TOEFL: first step

There is only one month to go for my TOEFL exam and still much to improve.

I’m doing big efforts during last weeks in order to prepare the test. My goal is to get more than 100 and even more than 105. In any case, I will repeat it in summer if I don’t score at least 108.  It’s going to be hard to achieve that goal for the exam on March, but I’m doing my best.

Reading and Listening sections are quite simple and I get between 25 and 30 all the time. The goal is to make 28 in both, but there are always at least two questions that I do wrong. In order to improve these sections I do as follows. On the one hand, I read every day texts in English in forums, newspapers and blogs. Also, I used to read magazines such as The Economist or National Geographic (much harder) when I was in New York. On the other hand, the Listening is something I practice every day as there is a free TV channel here in Hong Kong called “Pearl”, which broadcasts in English many American TV Shows and a lot of movies. I like it a lot because before moving to HK I was afraid of not having any English speaking channels.

In the Writing section I always do quite well and I’m able to write good essays, although I need to improve it to get more than 25. In order to do that, I try to write as much as possible (blog, in forums or doing TOEFL tests).

The Speaking section is, without a doubt, the worst part. It is very difficult because many reasons. First of all, there is too short time to prepare the answers (about 15 seconds) and if you don’t find good ideas during that time then you are screwed up. Second, you have to start speaking right away and presenting the ideas with correct sentences, good pronunciation and grammar. My problem is that if I didn’t find good ideas during the preparation, then I have to find them while I’m speaking. As a result, I don’t pay much attention to the sentences I’m saying (thus bad grammar, bad pronunciation, etc.). And the worst scenario is when many times I get totally stuck in the middle of the speech, or when saying a sentence I suddenly realize that I don’t know how to say a word in English and then I don’t know how to continue.

Knowing that this section is my main weakness, I’m working hard to improve it. First, even if at work I speak a lot French, at home my wife is helping me and we speak in English as much as possible. Second, I try to read aloud some time every day. But this is not all, because I’ve found through Internet a web page offering 30 minutes English lessons for 9 euro. Yesterday I did a trial lesson with an American teacher and I was quite satisfied in how the guy helped me. I think I will get more lessons so he can help me with this TOEFL section.

“How to get into a Business School” marathon

Pursuing a MBA in a top business school has been my dream for a long time, and I’ve been working on achieving that goal for months.

You can never imagine how hard is to get accepted in a top school, at least I had no idea until I started wandering around the schools’ websites.

In short, you have to provide to AdComs (Admission Committee) the following:
– Transcript of all undergraduate/graduate academic institutions attended
– GMAT score
– TOEFL score
– Three recommendations letters.
– Four to six essays
– CV

To give you an idea, a good GMAT preparation takes weeks or even months. In a few words, GMAT is an exam that last about four hours, that measures verbal, mathematical and analytical skills. Difficult by nature, it becomes a real challenge when your English level is not perfect, which is my case. It is like running a marathon race with a broken leg.

First of all, almost half of the GMAT exam is about complex text reading comprehension, including inference questions or critical reasoning. Besides, you have to write two essays during the test. But this is not all, because your English can also undermine the Math section.  Just imagine you have to solve a complex math problem in less than two minutes, but you don’t understand completely the statement, which is often crucial to solve the problem. Then you are screwed up.
Well, I won’t bother you more about GMAT for the moment. I will have time to do it later in the future as I’m planning to take it in June or July.

Another required exam is the TOEFL, which evaluates the ability to use and understand English in an academic setting. Basically it is a 4 to 5 hours exam divided in four parts: reading, listening, speaking and writing. Once again, the importance of the score is capital as many schools require a minimum. By instance, Harvard “discourages candidates with less than 109 to apply”, score that is out of my possibilities right now. I will talk about TOEFL in the near future as I’m planning to take it on March 13.

On the other hand, you have to provide essays that are of vital importance on the future of your application. My thoughts are that transcripts, GMAT and TOEFL scores are a way to rule out candidates quickly. Once they have a shorter list, they start focusing in the candidate’s essays and recommendations, trying to choose the most interesting profiles and create the best class possible.

Finally, you need to provide recommendations and at least one must be from your current or recent supervisor. I have already two people in mind for my recommendations and they are already aware of my MBA plans.

As you can see, I have just started this marathon that hopefully will end with me being accepted in one of my dream business schools. I have in mind applying in round 1 to Chicago Booth, Wharton, LBS, MIT and Harvard, we’ll see if I have the time!

A bit about myself

Hi everybody,

This is my first post of my blog and I feel nervous!

Lets introduce myself in a nutshell.

Who am I? I’m a Spaniard guy working in High Frequency Trading technologies for a French bank in Hong Kong (weird isn’t it?). Before coming to Hong Kong, I’ve lived and worked one year in New York and more than three in France, after finishing my studies in Madrid (where I was born). I studied at the Polytechnic University of Madrid (Computer Science) and at the ENSIMAG in Grenoble (Telecommunications).

Why have I decide to write a blog? The idea has been going round and round in my head for many months and even years. I like writing and I would like to share the things that happen in my life.

What I plan for the near future? To be honest, right now I’m focused in preparing TOEFL, which I will take in March. In fact, I will apply for an MBA program next winter, and for this purpose I need a very good mark in TOEFL. Unfortunately I’m not gifted with innate language skills and my English is far to be good, so it is going to be tough to reach my needed mark. Anyway, lets postpone TOEFL/GMAT/MBA matters for future posts.

Besides working and preparing toefl/mba stuff, meanwhile I’m trying to enjoy Asia as much as possible and I will travel a lot during the next months (Vietnam in February, Malaysia and Thailand in April, China in summer, etc.).

What I will be blogging about? Uhm… almost anything that crosses my mind, such as places I’ve been and I will visit, MBA stuff, news, etc.

See you around here,
rid