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Visita a Taipei

Como sabéis la semana pasada pasé 5 días en Taipei, aprovechando que había terminado las entrevistas de Chicago Booth, London Business School y Wharton, y que tenía que coger “obligatoriamente” unos cuantos días de vacaciones en el trabajo ya que el 1 de Diciembre he empezado un nuevo contrato (local en Hong Kong, al terminar los 2 años como VIE) y tenía que gastar las vacaciones que tenía acumuladas en el antiguo.

La ciudad me ha gustado bastante, no tanto por lo que hay que ver (tampoco tiene mucho) sino por sus barrios, la amabilidad de la gente y lo bulliciosa que es. Hay que tener en cuenta que llevo ya un año viviendo en Hong Kong y he tenido la oportunidad de viajar por muchas ciudades en China, Vietnam, Tailandia y Malasia. Quizá por eso Taipei no me ha sorprendido mucho.

Han sido 5 días de mucho pateo y sin parar. El primer día, después de llegar al hotel, estuvimos en la plaza del Memorial Chiang Kai-Shek que estaba cerca del hotel y que nos gustó bastante, particularmente después de haber leído mucho sobre la historia de Taiwan. Además, justo llegamos a la hora que hacían tanto el cambio de guardia como la recogida de la bandera de la plaza.
Chiang

Luego ya de noche fuimos al mercado nocturno de Shilin. Primero nos metimos en el mercado de comida, abriéndonos paso entre cientos de chinos que comían de todo y en cualquier lado y que no paraban de mirarnos. Me recordó a  este verano en China cuando la gente se nos quedaba mirando constantemente como si fuéramos bichos raros. En Hong Kong esto no pasa, ya que hay mucho occidental y están acostumbrados.

Shilin

Luego estuvimos paseando por el mercado de ropa (un par de calles bastante largas con mucha gente y llenas de tiendas de ropa, zapatos y demás). Este mercado no tiene nada que ver con los mercados de Hong Kong tipo Mong Kok que son puestos en la calle.

Al día siguiente fuimos a las Hot Springs de Beitou. Nos costó un rato encontrarlas ya que tuvimos que descifrar este mapa tan comprensible. map

Algo que diferencia a Taipei con Hong Kong es que en general la gente no habla tanto inglés como en Hong Kong. En Hong Kong prácticamente todo el mundo entiende lo básico (excepto algunos taxistas y camareros…), pero en Taipei bastante gente no sabe nada. De todas formas todos los carteles en su mayoría están en inglés, y nos hemos manejado bien en metro y autobuses (no hemos cogido ningún taxi). De todas formas no tiene nada que ver con China continental donde si no vas con guía lo tienes difícil para sobrevivir porque ni entienden el inglés ni nuestro alfabeto escrito (A, B, C, …,Z ) luego no hay forma de comunicarse . El caso es que vimos el Thermal Valley, donde el agua está a temperaturas entre 80 y 100 grados procedentes de un antiguo volcán, y vimos a varios taiwaneses bañándose en unas hot springs naturales que estaban a unos 35 grados.
Thermal Valley

Por la tarde nos fuimos al pueblo Danshui después de coger un metro y un autobús al norte de la isla de Taiwan. Según un libro que teníamos había que ver la “Old Street” y el Fisherman Wharf (embarcadero). La verdad es que no nos llamó nada la atención ninguna de las dos cosas, además de que nos costó bastante coger un autobús para llegar allí. Al final del día visitamos el National Palace Museum.

Nuestra paciencia tuvo recompensa y el día siguiente amaneció un día espléndido, así que aprovechamos para hacer la visita estrella del viaje, la torre Taipei 101 (la segunda más alta del mundo con sus 509 metros de altura y 101 plantas).
Taipei101

La verdad es que es espectacular sobre todo porque no hay ningún otro edificio alto en la ciudad y sobresale majestuosamente. No es como Manhattan o Hong Kong Island que hay edificios altísimos pero los de alrededor son también altos por lo que no destacan tanto. Subimos al mirador donde contemplamos las vistas a toda la ciudad y también vimos el famoso amortiguador de masa (tuned mass damper). Según dicen el edificio es capaz de soportar terremotos de 7 grados en la escala Richter y tifones con vientos de 450 km/h (Taiwan recibe varios de esos al año), y el edificio proclama ser el sitio más seguro de Taiwan cuando viene un tifón. El amortiguador es básicamente una gigante bola de acero de 680 toneladas colgada de unas cuerdas que se mueve en dirección contraria absorbiendo la energía de movimiento y sirviendo como contrapeso contra las vibraciones. “Desafortunadamente”, no tuvimos la oportunidad de ver a la bola moverse… Otra cosa espectacular del edificio es el ascensor, que te sube del piso 5 al 89 en medio minuto (es el más rápido del mundo). Eso sí, bajando tarda un poco más, no porque no pueda ir más rápido sino por la seguridad de los oídos de los presentes. De todas formas aunque va algo más despacio no paran de decirte que tragues saliva para igualar la presión, aunque de eso ya sabemos un rato porque donde trabajamos en Hong Kong nos pasa diariamente.

Después de subir al edificio nos dirigimos andando a la Elephant Mountain, una colina que está al sur de la ciudad y desde la que se ven unas vistas espectaculares de la ciudad, incluyendo el Taipei 101. Allí llegamos una hora antes de la puesta de sol y nos quedamos hasta que se hizo de noche. Me costó pero al final encontré una gran roca a la que subirnos para poner el trípode de la cámara y disfrutar de las vistas.

Antes de la puesta de sol:
Antes

Después:
Despues

Ya por la noche nos fuimos a una zona de bares cerca del 101 y tomamos unas cervezas en el Lounge 101 (un bar que nos recomendó un amigo del trabajo), donde conocimos a una taiwanesa que su novio es español (casualidades de la vida). Más tarde cenamos en un restaurante japonés por la zona.

El día siguiente fuimos a ver Longshan y Xingtian Temples (nos gustaron mucho, además de que como era Domingo estaban llenos de gente local), Huaxi street market, Sun Yat Seen Memorial Hall, y cenamos en el barrio entre Zhongxiao Fuxing y Zhongxiao Dunhua que nos encantó.

En resumen, Taipei nos gustó bastante. La ciudad es muy segura, acogedora y la gente muy simpática. Hemos paseado de día y de noche por muchos barrios sin ningún problema de seguridad. El transporte público funciona fenomenal y la ciudad está preparada para turistas que no hablan mandarín. Nos sorprendió la poca gente occidental que vimos (no más de 10-15 personas en todo el viaje), aunque supongo que no hay mucho turista que vaya a Taipei en Noviembre. Merece la pena ver la ciudad si se tiene la oportunidad, aunque creo que hay ciudades bastante más interesantes en Asia que visitar.

Álbum Taipei de Flickr aquí.

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Applications submitted for Round 1

I submitted already 4 out of 5 applications!! Booth, Harvard, Wharton and LBS. My wife has also applied to all the schools but Harvard (she is not HBS fan).

I submitted every one with several days to spare ;). I have been working on this for months so I didn’t want any surprise at the very last moment. MIT is the only one is still not finished. I plan to do work on it next week, once I’m back from a trip to Spain. Yes! this Wednesday I’ll go to Madrid for the wedding of my wife’s older sister. It’s going to be a little exhausting as we will take 16 hours flights (one connection needed in Paris) and we’ll only stay there for 4 days… when I will be recover from the jet-lag I will have to come back. But well it’s always great to go there and visit family and friends.

On the recommenders side, they also have submitted their letters on time. To refresh your memory, my recommenders have been my former New York boss (French), a colleague from my current job in Hong Kong (also French), and the third (only for Harvard) another colleague from New York that works now in Johannesbourg and who is from Pakistan. I didn’t ask my current boss because he is in the position for less than two months (the former manager left the company). He is Chinese by the way.

Only my NY boss struggled to submit Wharton on time (he was kind of pissed off with Wharton’s questions), but eventually yesterday he did it, and I could sleep peacefully 😀 (today is Wharton’s deadline). I think I sent him 10 emails and reminders during the last week hehe.

I’m really grateful to them for this big effort. I didn’t know that it was so hard to write an MBA recommendation. I’ll buy them something but I’m out of ideas, I want to offer them something special.

Off topic, here some pics I took last Saturday in Hong Kong.

Bank of China building with Cheung Kong Centre reflected

Sham Shui Po Market

Surroundings of Sham Shui Po Market

Full Flickr Hong Kong’s album here.

Trip to Malaysia and Thailand

As you see I haven’t had much time lately to write the blog. Mostly because I was on vacations for more than a week. In fact, there were three days of National Holiday in Hong Kong and I took another three days off to complete 11 consecutive days, which I enjoyed traveling through Malaysia and Thailand.

First of all, here you have some pics of the trip:
Kuala Lumpur flickr set
Bangkok flickr set

Some months ago I bought tickets for the Formula 1 Malaysia Grand Prix, hold in Sepang (50 km from Kuala Lumpur), on the first weekend of April. I have to say that I’m a huge fan of Formula 1 and since 1990s I have been watching it on TV and two times live (I also attended the 2007 Monaco Grand Prix). Besides, the apparition of Spaniards drivers (such as Fernando Alonso, Jaime Alguersuari, Pedro de la Rosa and Marc Gene) increased my interest in Formula. Here a couple of pictures of the Sepang circuit: one and two. And here one of the impressive Petronas twin towers.

Since we were going to Malaysia (my wife also came), we decided to make a little trip through the region, and we stayed four nights in Kuala Lumpur, one night in GeorgeTown (Penang Island) and four nights in Bangkok, Thailand.

Unfortunately, the Grand Prix wasn’t as interesting as expected, basically because the expected rain didn’t happen (so not many overtakes), and Alonso had engine problems in his Ferrari so he didn’t finish the race. Two times I’ve gone to see him racing live and both times he didn’t finish the race… I don’t bring him good luck.

Apart from that the trip was awesome and we liked everything a lot. Although I’m not going to enter in details about what we visited, there are two anecdotes that happened during the trip that are worth to relate.

The first one took place in GeorgeTown in the middle of the night. In fact, we were suddenly woken up because the building was shaking. At the beginning I thought I was dreaming, but when the bed started to move and some small objects fell down, then I definitely woke up and realized that it was an earthquake. I have never experienced one before and I was kind of freaking out as we were in the top floor of the hotel and there was no way to get out quickly of the building. We remembered primary school when teachers tell you what to do in case of an earthquake, so we decided to take cover under the bathroom door frame, just in case. Maybe we overreacted but it was our first earthquake on our life and we got scared (at the end I think my legs were shaking more than the building…). The tremor lasted between 1:30 to 2 minutes, and when it finished we show many people out of the building.

After we calmed down a little bit, we turned on the TV and the CNN and BBC were already talking about a major Earthquake of 7.7 degrees on Richter scale, happened near Sumatra Island (Indonesia), not far from where we were. During the day the news said that fortunately nothing serious happened anywhere :). But for us was something we’ll remember for very long time. Perhaps if you live in Japan or California this is something that happens to you often, but definitely it’s not my case.  Here an article from wikipedia about this earthquake: April 2010 Sumatra earthquake.

The second anecdote happened in Bangkok. In fact, thousands of protesters are on the streets for two months, and the Government declared the state of emergency the day we arrived. They are camped in the hearth of the city and near the business and shopping district, where most of the hotels are (ours was less than 500m from them). The thing got very ugly with violent clashes between protesters and army. As a result, about 25 people were killed that day and more than 800 were injured. Thankfully, nothing happened to us and we didn’t experience any problematic situation during our stay, and we were able to visit most of the city sights without any problems. Some pictures about the ‘red shirt’ protesters here and here.