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Perú y Miami: resumen de un gran viaje

La semana pasada estuve de viaje en Perú y en Miami. Fui con Rocío más tres amigos del MBA, un libanés, una colombiana y un francés. El viaje ha sido genial. Perú, fantástico. Os dejo un “breve” resumen del viaje a continuación.

Salimos de Chicago el sábado 23 por la noche y después de tres vuelos llegamos a Cuzco (volamos Chicago-Miami-Lima-Cuzco, o Cusco como llaman allí a la ciudad), a las 7 de la mañana del domingo. El viaje fue bastante estresante porque el primer vuelo salió con una hora de retraso y cogimos los dos siguientes por cuestión de minutos, después de recorrer corriendo ambos aeropuertos. Cuzco está a 3.400 metros de altitud, y ya nos habían advertido por activa y por pasiva que tuviéramos cuidado con el “mal de altura”. Sin casi haber dormido nada, fuimos al hotel y después de tomar té de coca, nos fuimos a dormir un rato. A las 12 nos vinieron a recoger y fuimos a ver parte de la ciudad y varias zonas de ruinas incas como Sacsayhuaman, varias de ellas situadas a 4.000 metros de altura o cerca. Nuestros cuerpos empezaron a acusar la falta de oxígeno por la altura, el no haber dormido apenas, y el no haber comido mucho. Varios de nosotros empezamos a sentir intensos dolores de cabeza. Por la noche, sentía mi cabeza que estaba a punto de estallar y se me juntó con náuseas que degeneraron en vómitos. Con suerte, en el hotel estaban acostumbrados a estas cosas, y tenían botellas de oxígeno. Me “enchufaron” a una de ella durante 20 minutos, me tomé un par de paracetamoles, y mejoré substancialmente. A la mañana siguiente me dieron otro chute de oxígeno y listo. Lo cierto es que no fui el único, en uno de los autobuses un niño perdió el conocimiento y otra chica se puso a vomitar en mitad del autobús… menudo paripé se montó en mitad de las montañas.

La ciudad de Cuzco nos gustó mucho. Fue capital del imperio Inca y hay ruinas por todas partes. Visitamos sitios emblemáticos de la ciudad como la Plaza de Armas, Iglesia de la Compañía, paseamos mucho por sus calles, visitamos mercados típicos, etc. Y comimos muy bien. Destaco el restaurante Cicciolina, fantástico.

Cuzco

Cuzco

Aunque he viajado mucho por Europa, Nortemamérica y Asia, nunca había visitado un país latinoamericano, por lo que, entre otras cosas, me daba mucha curiosidad ver el sentimiento que gente local tiene hacia los españoles y la época colonial. Rápidamente nuestro guía nos dejó claro por activa y por pasiva su sentimiento claramente negativo hacia todo lo que hicieron los españoles en esa zona, con incontables referencias a todo lo que los españoles robaron e hicieron durante la época colonial. De todas maneras, la percepción con la que me quedé es que la mayoría de gente entiende que los españoles del siglo XXI no somos los mismos que los de hace cinco siglos. Tengo que decir que el trato que nos han dado ha sido fabuloso durante todo el viaje, incluso incluyendo taxistas de la calle que cogimos en Lima (nos habían avisado de que nunca cogiéramos taxis de la calle, aunque al final lo hicimos, hartos de esperar a los taxistas “seguros”; no tuvimos ningún problema).

Durante los primeros cuatro días cada noche dormimos en un sitio. Después del primer día de Cuzco, al día siguiente visitamos el Valle Sagrado de los Incas. Se llama Sagrado porque era muy apreciado por los incas debido a sus especiales cualidades geográficas y climáticas. Es una zona muy rica y donde, según dicen, se produce el mejor maíz del país. Visitamos un conjunto de ruinas incas bastante espectacular y también el pueblo de Písac.

Valle Sagrado

Valle Sagrado

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Valle Sagrado

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Písac

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Cusqueña, compañera de viaje

Por la tarde cogimos el IncaRail, un tren que va desde Urubamba, donde también visitamos la fortaleza de Ollantaytambo, hasta Aguas Calientes, el pueblo que está en la base de Machu Picchu. Aguas Calientes es un pueblo encajonado en un valle espectacular. Es un pueblo muy turístico surgido de la nada después del descubrimiento de Machu Picchu a principios del siglo pasado.

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Urubamba

Tren a Machu Picchu

Tren a Machu Picchu

Valle de Machu Picchu

Valle de Machu Picchu

Al día siguiente nos pasamos el día en Machu Picchu, el highlight del viaje. Simplemente espectacular. Me había hecho a la idea de que el sitio me iba a defraudar de tanto verlo en fotos y de oír a tanta gente hablar de ello. Todo lo contrario, me pareció espectacular, no solo lo que son las ruinas sino también por la ubicación y el paisaje que las rodea. Aunque nos llovió bastante, al final del día abrió y la visibilidad aumentó mucho. Mejor fotos que palabras:

Machu Picchu

Machu Picchu

Machu Picchu

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Machu Picchu

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Machu Picchu

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Machu Picchu

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Machu Picchu

Ruinas en Machu Picchu

Ruinas en Machu Picchu

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Machu Picchu

Machu Picchu

Machu Picchu

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Machu Picchu

Al día siguiente volvimos a Cuzco, donde pasamos otro día, y luego viajamos a Lima, donde pasamos dos noches. En Lima más que turismo callejero lo que hicimos fue turismo gastronómico, ya que entre los que fuimos al viaje todos somos fans de la comida peruana. Compañeros peruanos del MBA nos habían recomendado varios restaurantes, aunque no todos los que nos habían comentado estaban abiertos por ser Semana Santa. Fuimos a Pescados Capitales, Cala y La Mar (me quedo con el primero).

Vuelo Cuzco-Lima

Vuelo Cuzco-Lima

Lima, muy diferente a Cuzco, es una ciudad muy grande y mucho más moderna. La ciudad es bastante caótica, conducción muy agresiva, respeto limitado a las señales de tráfico, y mucho tráfico. Por ejemplo, tardamos más de tres horas en taxi desde el aeropuerto al hotel, que estaba en el barrio de Miraflores. Me recordó en ciertos aspectos a algunas de las ciudades asiáticas que visité cuando vivía allí. En Lima nos alojamos en un hotel en el barrio de Miraflores, un barrio que me gustó mucho. También el barrio de Barranco, donde salimos por la noche.

Después de Lima, cogimos un avión a Miami, donde pasamos tres noches. Nos alojamos en South Beach en un apartamento alquilado por Airbnb. En Miami ya os podréis imaginar: lo típico, playa y fiesta. Aún así, uno de los días alquilamos un coche y visitamos el Everglades National Park, que está a 1 ó 2 horas de Miami. Hicimos un tour en “Airboat” por el parque que estuvo muy bien. Cocodrilos por todas partes.

Everglades

Everglades

Everglades

Everglades

En definitiva, un gran viaje!!

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Exámenes, winter break y comienzo del segundo trimestre

Sin casi darnos cuenta ya estamos metidos de nuevo en la vorágine del MBA.

Primero, os hago un rápido resumen del pasado mes. La primera semana de diciembre tuvimos los exámenes del primer trimestre. Tuve tres exámenes: Financial Accounting, Microeconomics, y de Marketing Strategy. Los dos primeros fueron exámenes tradicionales (el de Accounting era “open-book”, podíamos llevar los libros y apuntes que quisiéramos) y el de Micro era closed-book. Sin embargo, el examen de Marketing era un “take-home”, es decir, un análisis de un caso que lo hacíamos en casa.

Después de los exámenes llegó el merecido “Winter Break”, tres semanas de vacaciones. Mucha gente de nuestra clase se fue al Ski Trip a Aspen, Colorado. Otros se fueron a hacer industry treks, que son viajes a diferentes partes del mundo para visitar empresas. Por ejemplo, yo me apunté a un viaje de startups a Sillicon Valley pero que al final decidí no ir. Hay viajes a visitar venture capitals, private equities, otros para ver a empresas High-Tech (Google, Apple, Microsoft, Amazon, etc.), otros a Nueva York, Londres, Hong Kong (bancos), de energía a Houston, y así decenas de ellos. Tengo pendiente una entrada en el blog en la que hablaré de todos estos viajes.

El caso es que nosotros decidimos ir a Madrid y pasar allí más de dos semanas. Llevábamos tres años sin volver a España por Navidad y ya tocaba. En Madrid como podréis imaginar ha sido un continuo sin parar, entre reuniones familiares, cenas con amigos, eventos en empresas, etc. Además, tuvimos la ocasión de organizar el evento de Booth, y cenamos un día con varios de los españoles admitidos en Ronda 1. También organizamos la cena de Navidad con el Equipo de Club-MBA. Vamos, al final volvimos a Chicago casi más cansados de cuando nos fuimos.

En Chicago el Winter quarter (el segundo trimestre del MBA) ha empezado a toda pastilla. A finales de enero tenemos las entrevistas para el internship del verano (he sido invitado a entrevistar en varias empresas), y la escuela nos está preparando a conciencia para que nos vaya bien. De veras, sigo alucinado con los recursos que la escuela ofrece y lo bien que está organizado todo, una vez pase todo esto escribiré una entrada sobre los medios que la escuela ha puesto a nuestra disposición para preparar las entrevistas.

Investments, Competitive Strategy y Applied Regressions

Por otro lado, ya hemos empezado las clases. Voy a hacer Investments con Stefano Giglio, un nuevo y joven profesor que viene de Harvard, Competitive Strategy con Matthew Gentzkow (nombrado por Poets & Quants como uno de los mejores profesores del mundo de menos de 40 años: enlace noticia), también de Harvard, y Applied Regressions con Carlos Carvalho, de Duke. Ésta última me cuenta como substituto de Business Statistics, que es un requisito obligatorio. He preferido subir un peldaño y hacer Regressions ya que en la carrera di mucha estadísitica y por la pasta que pagamos por cada asignatura casi mejor aprovechar para aprender algo nuevo aunque la asignatura me requiera más trabajo. Lo bueno es que este trimestre no he gastado ningún punto en el iBid, que unido a los sólo 800 que gasté en el primer trimestre, tengo ya un “saco” de más de 13.000 puntos. Aún no he tenido tiempo para explicaros en detalle cómo funciona el iBid, el sistema de Booth con el que eliges asignaturas y profesores (pronto…).

Por cierto, os acordáis de la competición de casos de Deloitte en Booth en la que mi equipo quedó segundo en Chicago? Pues el equipo que nos ganó tenía que competir contra los mejores equipos de las demás escuelas de negocios en un fase final en Dallas. La competición fue el pasado fin de semana y han quedado segundos del país, un gran logro. Los ganadores? un equipo de Virginia Darden. Podéis ver el cuadro final con los resultados aquí.

Goodbye Hong Kong

C’est fini la aventura asiática.

Después de un año y medio viviendo en Hong Kong, el pasado 12 de mayo dejé la ciudad de manera definitiva. Han sido 18 meses muy intensos, en los que he intentado aprovechar la increíble oportunidad que he tenido de vivir en Asia.

Aunque he intentado aprovechar al máximo la estancia, viajando, conociendo a gente de todo el mundo, y aprendiendo cosas nuevas a diario, es cierto que este periodo ha estado bastante marcado por la preparación de las solicitudes de admisión a las escuelas de negocios, que me han “robado” tiempo que me hubiera gustado dedicar a conocer más la región. Pero bueno, tampoco puedo quejarme y al menos ha merecido la pena y las cosas han salido muy bien. Aún así, he intentando compaginar trabajo y solicitudes de admisión con viajes (muchas ciudades en China, Taiwan, Vietnam, Malasia, y Tailandia) y tiempo para dedicarle a la ciudad de Hong Kong, que es una ciudad sin igual, frenética, espectacular, y donde la mezcla entre oriente y occidente la hace única.

Como viene siendo habitual en mi vida desde hace seis años, en los que he estado viviendo en plan nómada de una ciudad y de un país a otro, dejo atrás amigos, buenos compañeros de trabajo en Société Générale y un sinfín de experiencias que recordaré toda mi vida. Además, dejo atrás una profesión, ya que mi carrera profesional entrará en una nueva fase después del MBA.

Hasta siempre Hong Kong! 再見閎空!

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Visita a Taipei

Como sabéis la semana pasada pasé 5 días en Taipei, aprovechando que había terminado las entrevistas de Chicago Booth, London Business School y Wharton, y que tenía que coger “obligatoriamente” unos cuantos días de vacaciones en el trabajo ya que el 1 de Diciembre he empezado un nuevo contrato (local en Hong Kong, al terminar los 2 años como VIE) y tenía que gastar las vacaciones que tenía acumuladas en el antiguo.

La ciudad me ha gustado bastante, no tanto por lo que hay que ver (tampoco tiene mucho) sino por sus barrios, la amabilidad de la gente y lo bulliciosa que es. Hay que tener en cuenta que llevo ya un año viviendo en Hong Kong y he tenido la oportunidad de viajar por muchas ciudades en China, Vietnam, Tailandia y Malasia. Quizá por eso Taipei no me ha sorprendido mucho.

Han sido 5 días de mucho pateo y sin parar. El primer día, después de llegar al hotel, estuvimos en la plaza del Memorial Chiang Kai-Shek que estaba cerca del hotel y que nos gustó bastante, particularmente después de haber leído mucho sobre la historia de Taiwan. Además, justo llegamos a la hora que hacían tanto el cambio de guardia como la recogida de la bandera de la plaza.
Chiang

Luego ya de noche fuimos al mercado nocturno de Shilin. Primero nos metimos en el mercado de comida, abriéndonos paso entre cientos de chinos que comían de todo y en cualquier lado y que no paraban de mirarnos. Me recordó a  este verano en China cuando la gente se nos quedaba mirando constantemente como si fuéramos bichos raros. En Hong Kong esto no pasa, ya que hay mucho occidental y están acostumbrados.

Shilin

Luego estuvimos paseando por el mercado de ropa (un par de calles bastante largas con mucha gente y llenas de tiendas de ropa, zapatos y demás). Este mercado no tiene nada que ver con los mercados de Hong Kong tipo Mong Kok que son puestos en la calle.

Al día siguiente fuimos a las Hot Springs de Beitou. Nos costó un rato encontrarlas ya que tuvimos que descifrar este mapa tan comprensible. map

Algo que diferencia a Taipei con Hong Kong es que en general la gente no habla tanto inglés como en Hong Kong. En Hong Kong prácticamente todo el mundo entiende lo básico (excepto algunos taxistas y camareros…), pero en Taipei bastante gente no sabe nada. De todas formas todos los carteles en su mayoría están en inglés, y nos hemos manejado bien en metro y autobuses (no hemos cogido ningún taxi). De todas formas no tiene nada que ver con China continental donde si no vas con guía lo tienes difícil para sobrevivir porque ni entienden el inglés ni nuestro alfabeto escrito (A, B, C, …,Z ) luego no hay forma de comunicarse . El caso es que vimos el Thermal Valley, donde el agua está a temperaturas entre 80 y 100 grados procedentes de un antiguo volcán, y vimos a varios taiwaneses bañándose en unas hot springs naturales que estaban a unos 35 grados.
Thermal Valley

Por la tarde nos fuimos al pueblo Danshui después de coger un metro y un autobús al norte de la isla de Taiwan. Según un libro que teníamos había que ver la “Old Street” y el Fisherman Wharf (embarcadero). La verdad es que no nos llamó nada la atención ninguna de las dos cosas, además de que nos costó bastante coger un autobús para llegar allí. Al final del día visitamos el National Palace Museum.

Nuestra paciencia tuvo recompensa y el día siguiente amaneció un día espléndido, así que aprovechamos para hacer la visita estrella del viaje, la torre Taipei 101 (la segunda más alta del mundo con sus 509 metros de altura y 101 plantas).
Taipei101

La verdad es que es espectacular sobre todo porque no hay ningún otro edificio alto en la ciudad y sobresale majestuosamente. No es como Manhattan o Hong Kong Island que hay edificios altísimos pero los de alrededor son también altos por lo que no destacan tanto. Subimos al mirador donde contemplamos las vistas a toda la ciudad y también vimos el famoso amortiguador de masa (tuned mass damper). Según dicen el edificio es capaz de soportar terremotos de 7 grados en la escala Richter y tifones con vientos de 450 km/h (Taiwan recibe varios de esos al año), y el edificio proclama ser el sitio más seguro de Taiwan cuando viene un tifón. El amortiguador es básicamente una gigante bola de acero de 680 toneladas colgada de unas cuerdas que se mueve en dirección contraria absorbiendo la energía de movimiento y sirviendo como contrapeso contra las vibraciones. “Desafortunadamente”, no tuvimos la oportunidad de ver a la bola moverse… Otra cosa espectacular del edificio es el ascensor, que te sube del piso 5 al 89 en medio minuto (es el más rápido del mundo). Eso sí, bajando tarda un poco más, no porque no pueda ir más rápido sino por la seguridad de los oídos de los presentes. De todas formas aunque va algo más despacio no paran de decirte que tragues saliva para igualar la presión, aunque de eso ya sabemos un rato porque donde trabajamos en Hong Kong nos pasa diariamente.

Después de subir al edificio nos dirigimos andando a la Elephant Mountain, una colina que está al sur de la ciudad y desde la que se ven unas vistas espectaculares de la ciudad, incluyendo el Taipei 101. Allí llegamos una hora antes de la puesta de sol y nos quedamos hasta que se hizo de noche. Me costó pero al final encontré una gran roca a la que subirnos para poner el trípode de la cámara y disfrutar de las vistas.

Antes de la puesta de sol:
Antes

Después:
Despues

Ya por la noche nos fuimos a una zona de bares cerca del 101 y tomamos unas cervezas en el Lounge 101 (un bar que nos recomendó un amigo del trabajo), donde conocimos a una taiwanesa que su novio es español (casualidades de la vida). Más tarde cenamos en un restaurante japonés por la zona.

El día siguiente fuimos a ver Longshan y Xingtian Temples (nos gustaron mucho, además de que como era Domingo estaban llenos de gente local), Huaxi street market, Sun Yat Seen Memorial Hall, y cenamos en el barrio entre Zhongxiao Fuxing y Zhongxiao Dunhua que nos encantó.

En resumen, Taipei nos gustó bastante. La ciudad es muy segura, acogedora y la gente muy simpática. Hemos paseado de día y de noche por muchos barrios sin ningún problema de seguridad. El transporte público funciona fenomenal y la ciudad está preparada para turistas que no hablan mandarín. Nos sorprendió la poca gente occidental que vimos (no más de 10-15 personas en todo el viaje), aunque supongo que no hay mucho turista que vaya a Taipei en Noviembre. Merece la pena ver la ciudad si se tiene la oportunidad, aunque creo que hay ciudades bastante más interesantes en Asia que visitar.

Álbum Taipei de Flickr aquí.

In two days… China!

In less than 48 hours I will be on vacations in China! I’ve been looking forward to this trip from months. Not only because the trip itself, but also because my family (and my wife’s) are also coming with us, and it’s been 8 months since we don’t see them.

Similarly as we did last year in our US RoadTrip, we are going to make a big tour visiting several cities and places, this time in almost two weeks.

The planned itinerary is the following: Beijing (4 days), Xian (2), Guillin(2), Hangzhou(1), Suzhou(1), Shanghai(2) and back to Hong Kong.

I will post pics and info about the trip when I get back.

See you in September 🙂

Back to 2009: US Road Trip

It’s been almost a year since I did this trip, but as I’m planning at this moment another big trip (this time to China), I want to share with you the planning and route of the trip, in case you are planning a similar one.

The trip lasted 25 days, and we visited San Francisco, Los Angeles, Las Vegas, and many National Parks: Grand Canyon, Monument Valley, Mesa Verde, Arches, Bryce, Zion, Death Valley and Yosemite. We were 15 (my family and the family of my wife, including partners).

It wasn’t an easy task to organize this trip and I spent a lot of time doing so, but it was totally worthy: the trip was awesome and everything went fine.

I’m not going to go in detail through each place we visited as the post would become too long. However, don’t hesitate to ask me in case you have any questions.

Day 0 – San Francisco
Trip (flights):
New York-San Francisco (my wife, my brother and I)
Madrid-Toronto-San Francisco (my family and my wife’s)
Night: Hotel Hilton San Francisco Financial District

Day 1: San Francisco
We rented bikes at “Bay City Bike” near Fisherman’s Wharf and we rode to Sausalito, crossing the Golden Gate bridge.
Night: Hotel Hilton San Francisco Financial District

Day 2: San Francisco
Union Square, China Town, Financial District, Cable cars, Lombard, City Hall, Golden Gate park, San Bruno mountain, etc
Night: Hotel Hilton San Francisco Financial District

Day 3: San Francisco to Big Sur.
We rented RVs at CruiseAmerica in Oackland.
Trip: Oackland towards Los Angeles on Highway 1, going through Monterrey. Then, road 1 to Big Sur.
Night: camping at some point in Big Sur. I don’t remember the name as it was very late and we had to improvise.

Day 4: Big Sur to Los Angeles
Big Sur to Malibu Beach, visit to Beverly Hills, Rodeo Drive, Kodak Theater.
Night: Malibu Beach RV Park.

Day 5: Los Angeles to Grand Canyon
Los Angeles: Griffith Observatory, Hollywood.
Trip: Los Angeles to Grand Canyon (800 km).
Night: Mather Campground (Grand Canyon).

Day 6: Grand Canyon
Grand Canyon first day.
South rim, view points.
Night: Mather Campground (Grand Canyon).

Day 7: Grand Canyon
Grand Canyon second day.
Trail down to the canyon.
Night: Trailer Village Grand Canyon.

Day 8: Grand Canyon, Monumental Valley, Four Corners, Mesa Verde
Desert View Area, Yaki point. Monumental Valley. Four Corners.
Trip: Grand Canyon – Monumental Valley (290 km) – Four Corners – Mesa Verde (269km).
Night: Morefield RV park (Mesa Verde).

Day 9: Mesa Verde
Mesa Verde.
Trip: Mesa Verde to Arches (233km).
Night: Devils Garden Campground (Arches).

Day 10: Arches and Bryce Canyon
Arches: Delicate Arch Viewpoint, Wofe Ranch, Window section, Double Arch.
Trip: Arches to Bryce (438 km).
Night: Ruby’s Inn Campground (Bryce).

Day 11: Bryce Canyon
Trail Queens Garden & Navajo Combo.
Night: Ruby’s Inn Campground (Bryce).

Day 12: Zion Canyon
Zion on shuttle. Weeping Rock (Riverside walk).
Trip: Bryce to Zion (140km), to Las Vegas (269km).
Night: Sam’s Town RV Park.

Day 13: Las Vegas
Las Vegas.
Night: Sam’s Town RV Park.

Day 14: Las Vegas
Las Vegas.
Night: Sam’s Town RV Park.

Day 15: Las Vengas to Death Valley to Mammoth Lakes.
Trip: Las Vegas to Death Valley (271 km) to Mammoth Lakes (315 km).
Night: Mammoth Mountain RV Park.

Day 16: Mammoth Lake and Yosemite.
Mammoth Lake + Yosemite.
Night: Hodgon Meadow, CA.

Day 17: Yosemite
Mariposa Groove, sequoias. Outer Loop Trail
Night: Hodgon Meadow. ,CA

Day 18: Yosemite
Glacier Point. Lower Yosemite Falls. Bridalveil Fall. Taft Point and the Fissures
Yosemite Valley
Night: Oh Ridge (June Lake, CA)

Day 19: Mono Lake
Mono Lake (swim). South Tufa Trail.
June Lake (swim).
Night: Oh Ridge (June Lake, CA)

Day 20: Lake Tahoe
Trip: Mono Lake to Lake Tahoe (240 km).
Tahoe beach near Zephyr
Night: Zephyr Cove RV Park.

Day 21: Oakland
Tahoe to Oakland
Night: Anthony Chabot campground

Day 22: San Francisco
Return RVs.
Flights back (SF-Madrid and SF-New York)

In a postmortem analysis I would say that the time spend in each place was nice, and although some days may seem too stressful, we were able to visit everything we wanted.

If I had to choose my favorite places we visited I would say: San Francisco (I loved it), Grand Canyon (though I had seen it many times on TV so it was not so unexpected), Bryce (awesome) and Arches. Yosemite was impressive but we are more used to that kind of landscape in Europe (such as the Alps and the Pyrenees). However, the canyons in other national parks are something we can’t see in Europe and they are fascinating. I also liked a lot the landscapes along the way while traveling, and the big contrast between regions we crossed.

Trip to Malaysia and Thailand

As you see I haven’t had much time lately to write the blog. Mostly because I was on vacations for more than a week. In fact, there were three days of National Holiday in Hong Kong and I took another three days off to complete 11 consecutive days, which I enjoyed traveling through Malaysia and Thailand.

First of all, here you have some pics of the trip:
Kuala Lumpur flickr set
Bangkok flickr set

Some months ago I bought tickets for the Formula 1 Malaysia Grand Prix, hold in Sepang (50 km from Kuala Lumpur), on the first weekend of April. I have to say that I’m a huge fan of Formula 1 and since 1990s I have been watching it on TV and two times live (I also attended the 2007 Monaco Grand Prix). Besides, the apparition of Spaniards drivers (such as Fernando Alonso, Jaime Alguersuari, Pedro de la Rosa and Marc Gene) increased my interest in Formula. Here a couple of pictures of the Sepang circuit: one and two. And here one of the impressive Petronas twin towers.

Since we were going to Malaysia (my wife also came), we decided to make a little trip through the region, and we stayed four nights in Kuala Lumpur, one night in GeorgeTown (Penang Island) and four nights in Bangkok, Thailand.

Unfortunately, the Grand Prix wasn’t as interesting as expected, basically because the expected rain didn’t happen (so not many overtakes), and Alonso had engine problems in his Ferrari so he didn’t finish the race. Two times I’ve gone to see him racing live and both times he didn’t finish the race… I don’t bring him good luck.

Apart from that the trip was awesome and we liked everything a lot. Although I’m not going to enter in details about what we visited, there are two anecdotes that happened during the trip that are worth to relate.

The first one took place in GeorgeTown in the middle of the night. In fact, we were suddenly woken up because the building was shaking. At the beginning I thought I was dreaming, but when the bed started to move and some small objects fell down, then I definitely woke up and realized that it was an earthquake. I have never experienced one before and I was kind of freaking out as we were in the top floor of the hotel and there was no way to get out quickly of the building. We remembered primary school when teachers tell you what to do in case of an earthquake, so we decided to take cover under the bathroom door frame, just in case. Maybe we overreacted but it was our first earthquake on our life and we got scared (at the end I think my legs were shaking more than the building…). The tremor lasted between 1:30 to 2 minutes, and when it finished we show many people out of the building.

After we calmed down a little bit, we turned on the TV and the CNN and BBC were already talking about a major Earthquake of 7.7 degrees on Richter scale, happened near Sumatra Island (Indonesia), not far from where we were. During the day the news said that fortunately nothing serious happened anywhere :). But for us was something we’ll remember for very long time. Perhaps if you live in Japan or California this is something that happens to you often, but definitely it’s not my case.  Here an article from wikipedia about this earthquake: April 2010 Sumatra earthquake.

The second anecdote happened in Bangkok. In fact, thousands of protesters are on the streets for two months, and the Government declared the state of emergency the day we arrived. They are camped in the hearth of the city and near the business and shopping district, where most of the hotels are (ours was less than 500m from them). The thing got very ugly with violent clashes between protesters and army. As a result, about 25 people were killed that day and more than 800 were injured. Thankfully, nothing happened to us and we didn’t experience any problematic situation during our stay, and we were able to visit most of the city sights without any problems. Some pictures about the ‘red shirt’ protesters here and here.

Trip to Vietnam

Recently, I did a quick trip to Vietnam in a cruise ship for 4 days with my wife and my in-lows, who were visiting us during two weeks in February.

It has been my first visit there although I think it won’t be the last, since it is really accessible from Hong Kong and I liked a lot what I’ve seen.

I had never been there before, though I knew about it pretty well, since we used to hang out with a Vietnamese couple when we were in France. In fact, Vietnam was a French colony for a long time and there are still remaining bonds between both countries, so you find many Vietnamese students throughout France and many people in Vietnam speak French.

First, we visited Ha Long Bay, a Unesco World Heritage site. In a few words, it’s a bay formed by thousands of limestone islands in various sizes and spectacular shapes. We took a boat that gave us a tour around some islands. However, it wasn’t our lucky day because a dense fog prevented us from completely enjoy the views. Anyway, only for visiting this site the whole trip was worthy, and we may come back.

In addition, the guide took us to a floating fishing town (see picture) and to a famous cave, called Thien Cung grotto (see picture). The cave was beautiful and well prepared with colorful lights around the walls.

The next port of call was Danang, a city well known by the Americans because it was home of a major air base of US troops, and the last battles of the Vietnam war in 1972 happened there. Although it is not a beautiful city in a standard point of view, the beauty of this kind of cities resides in the contrast between them and the cities we are used to know. Personally, I love walking the streets among the local people, seeing how they live. The city was vibrant, with many people on the streets and hundreds of scooters all over the place, many with more than two and even more than three people riding them (see picture for yourself). Believe me, crossing a street was a real challenge.

Finally, we spend almost a day visiting a town called Hoi An. In contrast with Danang, this town seems to be a touristic place with plenty of western people, tourist shops, and so on. Anyway, the town is beautiful with several interesting places to visit.

About the country, it surprised me the enormous number of Vietnamese and communist flags, and also the signs of Communism everywhere. Although the country is evolving to a new ways of Communism it still seem to be one step back of China communism. For example, according to our guide, they still don’t have the right to own land, as Chinese do.

Photo set of Vietman trip here in my Flickr page.

Shenzhen, bargain center

During last Chinese New Year holidays, apart from Lantau, I visited Shenzhen for a day. Shenzhen is a big Chinese city right next to the Hong Kong-China border and it is well known as a shopping center with no fixed prices. Apparently many Western brands have factories in the region, so there are many original items at discounted prices with some small defects, and others items not so original.  I’m not a fan of illegal items but there you can find them if you ask for them explicitly. Anyway, if you know how to bargain, then you can buy items really cheap.

I have to say that my expectations were exceeded and I enjoyed so much buying stuff and above all, bargaining! As per the people I went with, it seems that I have a talent for bargaining and I ended bargaining for my items, for my wife’s and for my friends’, etc.  In fact, I succeeded to lower the prices between 60 and 80% in average for each item bought. By instance, I bought my wife’s purse for about 150 HKD when the guy was asking for 800.

It is clear that those sellers make money even if the price is extremely low, and most of the cases they want to sell you the item no matters the price (I’m sure they have a enormous warehouse with hundreds of similar items), so they will always accept to sell it to you if they win at least one cent !.

The key is to seem not very interested (even if you desire to buy it so much) and never give you the first price (let them put the first price so you have an idea of the real value (60-80% less of that price, really).
Just try some of these when you are willing to buy an item using your best ‘poker face’:
“I don’t like it so much”
“uhm.. the quality is not that good as it seems” (signaling something)
“in my country this is much cheaper…”
“I’m going around for a walk to check other shops and I will be back later”
“sorry I’m definitely not buying it… bye bye ” (while you are leaving the shop…)

They will accept your price 99% of the time! I had a girl running behind me during 10 minutes offering me to sell me the item half of my last price (that she didn’t accept before and I decided to go).

Do not get frightened if the guy starts to become mad, rude, and start to speak Chinese with his/her friends. This is a usual behavior and its part of their technique. You should not care at all. They will be very happy 5 minutes later when your money is in their pockets (even if the price was 90% lower the starting one).

Anyway they will try to have the last word, so even if the first price was 1000, your last offer was 100, they will give a final offer of 110. Let them to be happy accepting it :).

The thing is do not think you are cheating them when you are able to lower the price a lot, because be sure that they are making money thanks to you :). Just only realize that the first price they propose is totally exorbitant.

I’m just wondering how much money they make when most of the people only bargain to lower prices 10-20%.

Lantau Island

Last week I visited Lantau Island for the first time, during the Chinese New Year holidays.

Lantau is the largest island of Hong Kong, and it has many major infrastructures, such as The Hong Kong International Airport, Hong Kong Disneyland and Ngong Ping 360.

Most of the island is steep and hilly, covered by a dense forest and with some wild beaches that seemed almost unexploited. However, the island is visited mainly because of its Giant Budha (world’s tallest, outdoor, seated bronze Budha) and the Po Lin monastery. Here you have a pic of the Budha I took that day.

 

If you ever plan to go there, you can get the MTR from Central and in about 30 min you will arrive at Tung Chung station. Usually everybody takes the Ngong Ping 360 cable car that takes you to the Budha, but if you are not willing to wait more than an hour line, you can buy the tickets beforehand (on Internet) or even forget about the cable car and take a bus in the surrounding bus station. I did the last and for much less price I arrived at the Budha feet quicker than if I would have waited the line.

In my opinion, the cable car is only worthy if the weather is very good (to enjoy the views) and if there is no much waiting line. Anyway, I’d recommend doing one of the ways on bus so you can see the island during the journey. By instance, I had the opportunity to see some beaches and small towns (I stopped at Tai O, amazing old town) that I would not have seen if I would have taken the cable car.

A bit about myself

Hi everybody,

This is my first post of my blog and I feel nervous!

Lets introduce myself in a nutshell.

Who am I? I’m a Spaniard guy working in High Frequency Trading technologies for a French bank in Hong Kong (weird isn’t it?). Before coming to Hong Kong, I’ve lived and worked one year in New York and more than three in France, after finishing my studies in Madrid (where I was born). I studied at the Polytechnic University of Madrid (Computer Science) and at the ENSIMAG in Grenoble (Telecommunications).

Why have I decide to write a blog? The idea has been going round and round in my head for many months and even years. I like writing and I would like to share the things that happen in my life.

What I plan for the near future? To be honest, right now I’m focused in preparing TOEFL, which I will take in March. In fact, I will apply for an MBA program next winter, and for this purpose I need a very good mark in TOEFL. Unfortunately I’m not gifted with innate language skills and my English is far to be good, so it is going to be tough to reach my needed mark. Anyway, lets postpone TOEFL/GMAT/MBA matters for future posts.

Besides working and preparing toefl/mba stuff, meanwhile I’m trying to enjoy Asia as much as possible and I will travel a lot during the next months (Vietnam in February, Malaysia and Thailand in April, China in summer, etc.).

What I will be blogging about? Uhm… almost anything that crosses my mind, such as places I’ve been and I will visit, MBA stuff, news, etc.

See you around here,
rid